ABC of video memes

Curious about memes? I’ve written a column for the Norwegian weekly Morgenbladet about memes, inspired by the fascinating article: An anatomy of a YouTube meme by Limor Shifman, the Hebrew University of Jerusalem.

(The article in Morgenbladet - yes, in Norwegian)

Hva: Mangelfull maskulinitet, humor og populærkultur er viktige ingredienser i de meste vellykkede Youtube-memene. Hvem: Limor Shifman, førsteamanuensis ved Hebrew University of Jerusalem.Betydning: Å forstå hvorfor noe sprer seg på internett handler om synlighet og popularitet, men også om makt og innflytelse.

Et internett-meme kan bli en politikers verste mareritt på få minutter. Og like raskt kan et meme skape en kjempefordel for en kandidat. Problemet er at det er vanskelig å planlegge et meme, og når memet først har begynt å sirkulere, er det like vanskelig å kontrollere som et oljeutslipp i Nordsjøen. Det fikk presidentkandidat Mitt Romney oppleve under den første presidentdebatten i USA.

Men først – hva er egentlig et internett-meme? Det kan eksempelvis være et bilde, en video eller en tekst som blir spredt digitalt fra person til person, og endres og utvikles underveis. Digitale bilder eller videoer som blir spredt, men uten å endres, kalles viralt innhold. Hitlers raserianfall i filmen Der Untergang er blitt et klassisk meme – ved hjelp av nye bildetekster raser Hitler mot stadig nye aktuelle temaer, som siste versjon av X-box eller Ronaldos overgang til Real Madrid. Da Jonas Gahr Støre forlot posten som utenriksminister for å bli helseminister, raste Hitler om hvor ille ministerbyttet var for det internasjonale samfunnet. Eksplosjonen av videoer i kjølvannet av musikkvideoen «Gangnam Style» av den sør-koreanske artisten Psy, er et annet eksempel på et massivt internett-meme.

Tilbake til Romney. Under den først presidentdebatten i USA uttalte Republikanernes presidentkandidat Mitt Romney at han ville kutte støtten til den offentlig tv-kanalen PBS: «I’m gonna stop the subsidy to PBS … I like PBS, I like Big Bird … But I’m not going to keep on spending money on things to borrow money from China to pay for it.»

Få minutter etter Romneys uttalelser var BigBird, den gule fuglen fra Sesam stasjon, et av de mest omtalte ordene på Twitter. Om lag 17.000 twitter-meldinger i minuttet fosset gjennom Twitter-strømmen, og kort tid etter var de første memene der: manipulerte bilder av BigBird i arbeidsledighetskøen.

Big Bird

Ordet «meme» er en kortversjon av det greske begrepet mimeme («mime things»), og evolusjonsbiolog og forfatter Richard Dawkins navnga fenomenet først i boken The Selfish GeneHan kalte «memes» små kulturelle enheter som, i likhet med gener, sprer seg ved etterligning eller kopiering, og begge utvikler seg gjennom utvelgelse.

Limor Shifman skriver i artikkelen «An Anatomy of a YouTube meme» (2011) i tidsskriftet New Media and Society at «bare de memene som er best tilpasset sitt sosio-kulturelle miljø vil bli spredt på en vellykket måte, de andre vil dø ut». Shifman har undersøkt de mest kjente Youtube-memene og avdekket seks karakteristikker som er felles for dem. Altså videoer som ikke bare er blitt massivt spredt, men som også blir massivt etterlignet og remikset, slik som videoen av den syngende «Numa Numa»-gutten eller den fektende gutten i «Star Wars Kid».

De mest memetiske videoene har følgende likhetstrekk, ifølge Shifmans forskning: fokus på vanlige mennesker, mangelfull maskulinitet, humor, enkelhet, repetisjoner og tidløst eller populærkulturelt innhold.

Den viktigste innsikten Shifman formidler er hennes poeng om det ufullstendige og mangelfulle ved de mest memetiske videoene. Mens de mest virale (og sette) videoene ofte er «perfekte» og befolket med kjendiser, drar de ufullstendige og rare videoene brukerne inn og inviterer dem til videre dialog med innholdet. Internettforsker Henry Jenkins argumenter også for at «tekstlige hull» er med på å øke spredningen av digitalt innhold fordi brukere blir oppfordret til å skape nye fortolkninger og meninger.

Hva har så dette med norsk valgkamp å gjøre?

Utallige meme-generatorer har gjort det enklere enn noen gang å lage et meme med bilde og tekst; muligens kan vi snakke om en demokratisering av politisk «tegneserier». Så får vi se om Hey Girl-bildene av Audun Lysbakken (SV) får norske velgere til å brette opp ermene og være kreative.

Hey Girl Audun Lysbakken

One thought on “ABC of video memes

  1. Hey girl! Kom til Oslo, så kan du bli voldtatt av negre og muslimer og se SV’s multikultur i praksis.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s